120年周期ともいわれる淡竹の開花観測のニュースを聞いて ~ 竹の話 ~

 

 一説に120年に一度の周期と言われるハチク(淡竹)の開花が、南伊豆で観測されたというニュースを耳にしました。

 

 ハチクは、モウソウチク、マダケと並び日本の三大有用竹に数えられる品種で、この三種の中では最も小型ながら、繊維が緻密で割りやすく(割れやすいともいえる)、茶の湯で用いる茶筅の材料などに昔から珍重されてきた竹です。最近では食用のタケノコとして人気が高いようですね。

 

 私自身の仕事においては、扱う機会のやや少ない竹ですが、ハチクの仲間には景色に富んだ種類が幾つかあり、なかでもクロチク(黒竹。シチク = 紫竹とも)は私がよく用いる竹です。


淡竹の仲間の黒竹と、黒竹の菓子切り
淡竹の仲間の黒竹と、黒竹の菓子切り

 ハチクの開花は数年前からときどき耳にする出来事で、ハチクの仲間であるクロチクの開花も観測されており、これらの竹の開花は全国的に2020年代に向けてピークがつづくとの予測もあります。竹の開花周期については、種類ごとに異なり、また諸説があり、いまだ確実なことは分かりません。

 

 仮にもし120年の周期だとすれば、人の一生よりも長い時間。一人の人間がおなじ竹の開花を二度たしかめることはまず不可能です。120年の間には周囲の環境自体が変わってしまうことも多いので、その検証は昔も今もなかなかに困難が伴う仕事ではないでしょうか。

 

 

 いずれにしても、たいへん稀な竹の開花に立ち会えるのは運が良いことでもありますが、残念ながら竹は開花すると地上部の竹稈が枯れてしまいます。ふたたび竹林として回復するまでには時間が掛かるものですので、竹を工芸材料として用いたり、食用に栽培して出荷しようという場合には死活問題ということになります。

 

 かつて昭和の中頃には、マダケの一斉開花が全国で起こり、竹細工・竹工芸の仕事に従事する人々がたいへん難儀した歴史があるそうです。

 

 現在のハチクの開花ピークについて、当時ほどの大きなインパクトが感じられないのは、マダケに比べてハチクの用途が限定的であることが理由かもしれませんし、すでに竹を素材とする手仕事の規模が衰退し尽くしてしまったために、相対的には影響が小さいことが理由かもしれません。


 さて、冒頭に挙げた竹の写真は、黒竹と黒竹から削りだした菓子切りです。以前は煤竹の菓子切りと並行して私の定番として作っていましたが、現在は作っていないもの。

 

 いまのところ、私の手元に素材となる黒竹はありますし、材の入手も可能ですが、いくつかの理由から黒竹の菓子切りをしばらく削る予定はなく、煤竹の「ささのは」「月雲」「夕星」の三種、そして煤竹の茶杓に力を集中しています。

 

 竹を用いたものづくりは、数千年以上にもわたりこの列島に受け継がれてきて、近年は衰退しつづけていたかと思えば、ここ数年は「かごブーム」などと言われたり。

 

 こうして一進一退、咲いたり枯れたりしながら、人間の歴史がつづくかぎりは何らかの形で残ることでしょう。

 

 追記:竹の開花の様子を撮影しました(2019年春、トウチク)